CIGÜEÑA BLANCA (Ciconia ciconia)

Cigüeña, nombre común de cada uno de los miembros de una familia de unas 19 especies de aves relacionadas con las garzas y los ibis. Son grandes y tienen patas largas, cuello largo, dedos palmeados y pico largo, fuerte, derecho y puntiagudo.

La cigüeña blanca es un ave migratoria habitual en Eurasia y norte de África, que mide aproximadamente 1 metro de longitud. La cabeza, el cuello y el cuerpo son totalmente blancos, las alas tienen partes negras y las patas y el pico son rojos. El cuello es largo y suele estar arqueado. Las plumas del pecho son largas y separadas y a menudo esconden el pico entre ellas. Frecuentan zonas pantanosas y se alimentan de anguilas y otros peces, anfibios, reptiles, pajarillos y pequeños mamíferos. Construyen nidos toscos, de palos y juncos, en lo más alto de árboles grandes y salientes de los acantilados, aunque un gran número de ellas anida en edificios. Las cigüeñas no cantan pero hacen un ruido característico al golpear la parte superior del pico contra la inferior. Vuelan majestuosamente y a mucha altura. Otra especie algo más pequeña es la cigüeña negra, con el plumaje negro brillante por el dorso y blanco por el vientre, y que también es habitual en muchas zonas de Europa, Asia y África. En la península Ibérica la cigüeña blanca está presente principalmente en verano, durante la cría, aunque hay poblaciones que permanecen durante todo el año. Está considerada como una especie vulnerable, pero el aumento reciente de la población puede suponer un cambio en su estado de conservación. La cigüeña negra también está presente durante la época de cría, en el verano; sin embargo, aunque la población más importante de Europa occidental está en la península Ibérica, se la considera una especie en peligro de extinción. Mientras que la cigüeña blanca anida en árboles y edificios, la negra lo hace en bosques de coníferas o mixtos. La cigüeña americana es muy similar a la cigüeña blanca. Vive en marismas y sabanas de Sudamérica, desde los llanos de Colombia y Venezuela hasta la pampa Argentina; en ese amplio dominio se le dan nombres como tabuyayá, pillo o maguari, entre otros. Se congregan en grandes bandadas cuando abunda la comida.

En Asia meridional e India oriental está el marabú, que tiene la cabeza y el cuello desnudos con una bolsa larga que le cuelga del cuello. Hay dos especies de marabúes asiáticos; la especie mayor es el argala que mide unos 2 m de altura. Este carroñero está protegido en la India. El marabú africano mide alrededor de 1,5 m de altura y se alimenta fundamentalmente de carroña. Tiene un bolsa grande que le cuelga delante del cuello.

Las otras especies americanas son: la cigüeña calva o tuyuyú (también conocida como cocó, sargento, gabán, cigüeñón, cigüeña de cabeza pelada y cayama), localizada desde el sur de Estados Unidos, México y las Antillas, hasta Perú y Argentina, y el jabirú o garzón soldado, que se distribuye desde el sur de México, Cuba y Santo Domingo, hasta Uruguay y Argentina. El tuyuyú mide 1 metro. Tiene la cabeza negra y el cuello desnudo; las alas y la cola parcialmente negras y el resto del plumaje blanco. Los miembros de esta especie se reúnen y anidan en colonias.

Clasificación científica: las cigüeñas forman la familia de los Cicónidos, del orden Ciconiformes. La cigüeña blanca es la especie Ciconia ciconia; la cigüeña negra, la especie Ciconia nigra; y la cigüeña americana, la especie Ciconia maguari. Los marabúes forman el género Leptoptilos y la especie mayor es Leptoptilos dubius; el marabú africano es la especie Leptoptilos crumeniferus. El nombre científico de la cigüeña calva o tuyuyú es Mycteria americana y el del jabirú, Jabiru mycteria.